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ロシアW杯日本代表候補に迫る C大阪・杉本“釜本2世”の規格外伝説 小6で!?

 FCルイ・ラモス・ヴェジット時代の杉本健勇(右、金尚益氏提供)
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 6月14日開幕のサッカーW杯ロシア大会に向け、夢舞台を目指す日本代表候補の転機、成長の軌跡に迫る新企画「蒼き侍たちの原点」を不定期でお届けする。第1回はJ1C大阪のFW杉本健勇(25)。187センチの恵まれた体に柔らかな技術とスピードも兼ね備えたストライカーは、ハリルホジッチ前監督から高い評価を得ていた。右内転筋負傷で離脱中だが、早期復帰に向けて懸命のリハビリに励んでいる。自身初のW杯出場を目指す男の下地はどこでつくられたのか。関係者の証言を集めた。

  ◇  ◇

 規格外の少年時代を送った。大阪市生野区に生まれた杉本は幼い頃から活発で、水泳や空手などさまざまなスポーツに親しむうちに、持ち前の身体能力は自然と磨かれた。サッカーとの出会いは小学4年。右手の大けがで入院生活を送った影響で丸々と太ってしまった杉本は痩せる目的もあって、3歳上のいとこがプレーしていた地元のクラブチーム、FCルイ・ラモス・ヴェジットに入団した。金尚益監督(60)は「魔人ブウ(漫画ドラゴンボールのキャラクター)みたいやった」と当時を思い出して笑う。

 杉本の他にも三根和起(引退)、李栄直(東京V)ら多くのJリーガーを生んだ金氏の指導は厳しく、杉本は何度も「辞めたい」と口にしたという。金氏によると「仮病を使うわ、試合には来ないわ」を繰り返し、集合場所に杉本の姿がない時には「来るまで何時まででもここにおるぞ」と、杉本の母を通じて連絡するなど粘り強く向き合った。

 夜の公園に友達と集まり、自転車を飛ばして「競輪ごっこ」をするなど“やんちゃ”もした。小学6年で175センチ近くまで達した杉本は目立つ存在でもあり、地元の中学生から目の敵にされることも多々あったが「自分からケンカは絶対せえへん。ホンマに強いから。でも仲間がやられたら黙ってへん。友達思いの優しい男やった」と、金氏は懐かしそうに振り返る。体が絞れていくにつれて、杉本のプレーは「覚醒していった」(金氏)といい、あれほど辞めたがっていたサッカーにも次第にのめり込み、友人からの遊びの誘いも断るようになった。

 恵まれた体を持て余していた杉本は、金氏の知人で馬場俊明氏(現奈良・日本教育学院高監督)が総監督を務め、東大阪市に拠点を置くクラブチーム、FCB2のユースチームに出向き、高校生に交じって練習を重ねるようになった。現役時代はヤンマー(現C大阪)のウイングとして釜本邦茂らとプレーし、G大阪ジュニアユース監督時代には稲本潤一(現札幌)らを指導した馬場氏の目にも、杉本は光る存在に映ったという。「体は細いけど技術や気持ちの面では高校生に引けを取らんかった。小6にしてはふてぶてしく、雰囲気を持っていた」

 04年、杉本が小学6年の冬だった。FCB2は全国高校選手権への出場が決まっていた長崎・国見高のBチームと練習試合を行う機会を得た。花園ラグビー場に隣接する多目的競技場で、全国レベルの高校相手の試合に、馬場氏は小学6年の杉本を“飛び級”で出場させた。国見側には小学生だとは伝えなかった。FWとしてピッチに立った杉本は高校生相手にも一切ひるむことなく渡り合い、前に出ていた相手GKの虚を突き、センターサークル付近から超ロングシュートを放った。惜しくもゴールはならなかったというが、型破りのプレーを見た馬場氏は旧知だった日本協会の池内豊氏(現JFAユース育成ダイレクター)に「大阪にええのがおる」と連絡を入れた。無名の小学生だった杉本はその後、JFAエリートプログラムに選出されるようになり、09年のU-17(17歳以下)W杯出場へとつながっていった。

 C大阪の下部組織に入った杉本は着実に成長を遂げ、中学3年の夏には高校生年代のU-18で活動するようになった。副島博志監督(現大阪学芸高女子監督)は「存在感だけでも目立っていた。技術がしっかりしていて、大きいけど動きがスムーズで、なかなかいないタイプだった」と当時の印象を語る。

 中学3年だった08年1月にはC大阪U-18のスペイン遠征に帯同した。高校2年に山口蛍もいたチームは、レアル・マドリード、アトレチコ・マドリード、ヘタフェなどのユースチームと対戦。当時はサイドハーフでプレーしていた杉本を見たレアルのスカウトが「あの子は何歳だ」と副島氏に問い、「15歳だ」と答えると、驚きを隠さなかったというほど存在感を放った。

 高校3年の夏にトップチームに昇格。12年ロンドン五輪にはチーム最年少の19歳で選出された。その潜在能力には誰もが魅了され、金氏は「最後の“釜本2世”」と期待を込めて語った。常に周囲に驚きを与えてきた少年が、4年に一度の祭典で世界を驚かせる。

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